美國又一太空神器要變太空垃圾!曾找到“地球2.0”

在飛行近十年后,美國宇航局(NASA)的開普勒太空望遠鏡已經走到了它壽命的盡頭,NASA在近日更是對外宣稱“太空望遠鏡可能僅剩下幾個月的可存活,”,因為它將很快耗盡燃料。

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自2009年3月開普勒太空望遠鏡升空后,它與哈勃望遠鏡一起發現了成千上萬的太陽系外行星,盡管開普勒太空望遠鏡經歷了機械故障和被宇宙射線損壞等一系列麻煩,但是開普勒太空望遠鏡仍然將人類的視野拓寬了——科學家們通過開普勒太空望遠鏡,已經在恒星周圍的可居住地帶內發現了不少類地行星。

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總的來說,開普勒發現了約5000顆未經證實的“候選人”系外行星,另有2500顆已被確認的系外行星,科學家已經證明它們真實的存在,而在2015年7月,NASA更是通過開普勒太空望遠鏡確認發現首顆太陽系外位于“宜居帶”上體積最接近地球大小的行星,代號為“開普勒-452b”。

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這顆重要的天體被稱為迄今發現的最接近“地球2.0”的系外行星,與地球有著高度的相似——軌道半徑1.046個天文單位,幾乎和地球一模一樣;公轉周期385天,一年不到13個月,母星1.037個太陽質量,跟太陽幾乎一模一樣;行星大小1.59倍地球半徑,比火星與地球的差距還要小。與地球的相似指數高達0.98。同時它位于恒星的宜居帶內,被認為有可能擁有適宜的溫度、大氣層和流動水。但目前沒有證據證明開普勒452b上面有生命,因為人類的探測手段還很有限。

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除了開普勒-462b外,還有發現了曾經轟動一時的Trappist-1恒星系統,開普勒太空望遠鏡在一顆紅矮星旁邊找到了七顆類地行星,這是2017年人類太空探索進程中的一個重大發現。

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現在,幫助人類尋找地外行星的開普勒太空望遠鏡燃料箱中的燃料已所剩無幾了,雖然它沒有燃料計量表,但根據估計,目前已經接近危險的低水平,這意味著它的太空任務可能很快結束。開普勒太空望遠鏡的首席工程師Charlie Sobeck在一篇博客文章中寫道:“在太空中沒有加油站,這個巨大的望遠鏡即將耗盡燃料。”但科學家們暫時不確定精確時間,燃料將在什么時候完全耗盡。

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NASA將繼續操作開普勒,只要開普勒太空望遠鏡繼續工作,就有希望幫助人類追蹤太陽系外的世界,發現全新的系外行星。

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